On parlait alors de ruée vers l’or.
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La découverte de pépites d’or dans la vallée de Sacramento au début de 1848 a déclenché la ruée vers l’or, sans doute l’un des événements les plus importants qui a façonné l’histoire américaine au cours de la première moitié du XIXe siècle. Avec la diffusion de la nouvelle de cette découverte, des milliers de mineurs d’or potentiels ont traversé terre et mer pour rejoindre San Francisco et sa région avoisinante. À la fin de 1849, la population non autochtone du territoire Californien avait grandi de moins de 1000 personnes à environ 100 000. Un total d’une valeur de 2 milliards $ du métal précieux a été extrait de cette zone au cours de la ruée vers l’or, qui a atteint son apogée en 1852.

Le 24 Janvier 1848, James Wilson Marshall, menuisier originaire du New Jersey, trouva des flocons d’or dans l’American River près de Coloma, située dans le comté d’Eldorado en Californie. À l’époque, Marshall construisait une scierie à eau pour John Sutter, citoyen suisse d’origine allemande et fondateur d’une colonie de Nueva Helvetia. La colonie deviendra plus tard la ville de Sacramento.

Quelques jours seulement après la découverte de Marshall au Moulin de Sutter, le traité de Guadalupe Hidalgo était signé, qui mettait fin à la guerre américano-mexicaine et qui laissait la Californie dans les mains des États-Unis. À l’époque, la population du territoire est composée de 6 500 Californios (venus d’Espagne ou du Mexique), de 700 étrangers (principalement américains) et de 150 000 Amérindiens (à peine la moitié du nombre qu’ils étaient lorsque les colons espagnols débarquèrent en 1769).
Bien que Marshall et Sutter essayèrent de garder secrète la nouvelle, celle-ci s’ébruita, et à la mi-mars, au moins un journal rapportait que de grandes quantités d’or étaient retournées au Moulin de Sutter. Bien qu’au départ les habitants de San Francisco paraissaient incrédules, le magasinier Sam Brannan déclencha une frénésie quand il défila à travers la ville en affichant un flacon d’or obtenu dans la crique de Sutter. À la mi-Juin, les trois-quarts de la population masculine de San Francisco avaient quitté la ville pour les mines d’or, et le nombre de mineurs dans la région atteignit 4000 en Août.
Comme la nouvelle se propagea dans toute la Californie, les premiers migrants à venir étaient ceux des territoires accessibles par bateau, tels l’Oregon, les îles Sandwich (devenues Hawaï), le Mexique, le Chili, le Pérou et même la Chine. Et c’est plus tard que la nouvelle arriva jusqu’à la côte Est, où les rapports de presse étaient d’abord sceptiques. La fièvre de l’or débuta sérieusement cependant, après décembre 1848, lorsque le président James K. Polk annonça les résultats positifs d’un rapport fait par le Colonel Richard Mason, gouverneur militaire de la Californie, dans son discours inaugural.

Tout au long de 1849, les gens autour des États-Unis (surtout des hommes) empruntèrent de l’argent, hypothéquèrent leurs biens ou dépensèrent toutes leurs économies pour faire le rude voyage vers la Californie. À la poursuite d’une sorte de richesse à laquelle ils n’avaient jamais rêvé, ils quittèrent leurs familles et leurs villes natales. Les femmes laissées alors derrière eux prirent de nouvelles responsabilités, telle que la reprise des fermes ou des entreprises, tout en prenant soin de leurs enfants seules. Des milliers de candidats à la recherche d’or, surnommés les « ‘49ers » voyagèrent par voie terrestre à travers les montagnes ou par voie maritime, naviguant de Panama ou même du Cap Horn à la pointe sud de l’Amérique du Sud.

Au début, il n’existait seulement que deux voies. La première impliquait six mois de voyage en mer à partir de New York, en passant autour de la pointe de l’Amérique du Sud puis en remontant jusqu’à San Diego ou San Francisco. Mais le mal de mer répandu, la nourriture infestée d’insectes, l’ennui et le coût élevé du voyage rendirent cette route peu attrayante pour de nombreux pseudo-prospecteurs.

La seconde voie amena les voyageurs sur la piste de l’Oregon et de la Californie dans des wagons passant à travers des terrains accidentés et des territoires hostiles. Ce voyage durait en moyenne également six mois. En 1850, la lenteur et la difficulté des deux routes avaient inspiré la construction du chemin de fer de Panama, premier chemin de fer transcontinental du monde. Construit le long de l’isthme de Panama par des sociétés américaines privées pour accélérer le voyage en Californie, le chemin de fer contribua à faire gagner plusieurs mois sur le long voyage autour de l’Amérique du Sud.

En plus de l’émigration massive de l’Est américain, la ruée vers l’or en Californie déclencha une émigration mondiale de chercheurs de fortune ambitieux, venant de Chine, d’Allemagne, du Chili, du Mexique, d’Irlande, de Turquie et de France. Le nombre de chercheurs d’or chinois était particulièrement important bien que de nombreux chinois n’aient pas eu l’intention de s’installer aux États-Unis, qu’ils appelaient « la montagne d’or ». Au lieu de cela, ils voulaient acquérir autant d’or que possible avant de retourner en Chine, espérant être beaucoup plus riches en rentrant chez eux.

À la fin de l’année 1849, la population non-native de la Californie était estimée à 100 000, comparativement à 20 000 à la fin de 1848 et autour de 800 en mars 1848. Pour répondre aux besoins des « ‘49ers », des villes minières aurifères surgirent partout à travers la région, avec des boutiques, des saloons, des bordels et autres entreprises cherchant à faire leur propre fortune autour de la ruée vers l’or. Le chaos surpeuplé des camps miniers et des villes multiplia les zones de non-droit, favorisant le banditisme, le jeu, la prostitution et la violence. San Francisco, pour sa part, développa une économie dynamique et devint la métropole centrale de la région.

Parce que les bandits prenaient souvent en proie les étrangers, essayant de voler leur or, les chinois adoptèrent la pratique unique de fondre l’or pour fabriquer des produits ménagers, tels que des pots et autres ustensiles, afin de dissimuler leur richesse. Dès l’arrivée chez eux, ils refondaient leurs biens ressemblant à des objets apparemment ordinaires, généralement recouverts de suie noire pour masquer leur véritable nature, et récupéraient leur or.

L’afflux de travailleurs étrangers, notamment chinois, conduisit à des tensions ethniques en Californie, d’autant plus que l’or devenait peu abondant. En 1850, la législature californienne édicta la taxe des mineurs étrangers, et perçut 20 $ par mois sur chaque mineur étranger. Cette taxe contraignit de nombreux chinois à cesser la prospection de l’or. Elle représentait l’acte d’ouverture d’une campagne menée par les Américains blancs natifs pour restreindre l’entrée des travailleurs chinois en Californie afin de rivaliser avec eux pour les emplois et les salaires. En 1882, la campagne visant à restreindre l’immigration en Californie atteignit sa première apogée avec la Loi fédérale d’exclusion des Chinois, qui permit d’interrompre efficacement l’immigration chinoise pendant dix ans et interdit aux chinois de devenir citoyens américains.

La ruée vers l’or a sans aucun doute accéléré l’admission de la Californie à l’Union en tant que 31e état. La Californie appliqua, pour entrer dans l’Union, une constitution empêchant l’esclavage, ce qui provoqua une crise au Congrès entre les partisans de l’esclavage et les abolitionnistes. Selon le compromis de 1850, proposé par le sénateur du Kentucky Henry Clay, la Californie était autorisée à entrer en tant qu’état libre, tandis que les territoires de l’Utah et du Nouveau-Mexique avaient la possibilité de trancher eux-mêmes la question.

Après 1850, la superficie de l’or en Californie avait en grande partie disparu, alors même que les mineurs continuèrent d’arriver. L’exploitation minière a toujours été un travail difficile et dangereux, et devenir riche nécessitait de la chance autant que des compétences et du travail acharné. En outre, la prise quotidienne moyenne pour un mineur indépendant, travaillant avec sa pelle et sa pioche, avait alors fortement diminué de ce qu’elle avait été en 1848. Comme l’or devenait de plus en plus difficile à atteindre, l’industrialisation croissante de l’exploitation minière conduisit de plus en plus de mineurs de l’indépendance au salariat. La nouvelle technique d’exploitation hydraulique, développée en 1853, apporta d’énormes bénéfices, mais détruisit aussi une grande partie du paysage de la région.

Bien que les mines d’or continuèrent tout au long des années 1850, elles avaient atteint leur apogée en 1852, lorsque 81 millions $ ont été tirés du sol. Après cette année, la prise totale diminua graduellement pour se stabiliser à environ 45 millions $ par année, en 1857. L’exploitation en Californie perdura cependant, et à la fin de la décennie, la population de l’état atteignait 380 000.

Malgré les tensions ethniques qu’elle engendra, la ruée vers l’or changea pour toujours le visage démographique de la Californie en la faisant devenir l’un des états les plus multiethniques dans l’Union au milieu du XIXe siècle.

L’or à travers les âges : étude historique

La ruée vers l’or sur Wikipédia

 

Par la suite, l’or est devenu un étalon monétaire et a rendu possible le développement d’une économie mondiale.
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