Qu’est-ce que l’étalon or ?

Au cours de l’histoire humaine, l’or est resté un moyen d’échange plus longtemps que presque n’importe quelle autre forme de monnaie. Mais dans le monde moderne d’aujourd’hui, vous êtes beaucoup plus susceptibles de rencontrer le papier-monnaie émis par le gouvernement que l’or. Pour comprendre la connexion entre les deux, nous devons définir ce qu’est l’étalon or.
Peut-être que la définition la plus simple de l’étalon or est un système dans lequel la valeur d’une devise peut être définie en terme d’or et la devise peut être échangée par de l’or. Beaucoup définissent également l’étalon or comme un système dans lequel une nation contrôle activement sa masse monétaire afin de maintenir le prix de l’or établi.

Quel est le rôle de l’étalon or dans l’histoire américaine ?

L’histoire compliquée des États-Unis avec l’étalon or peut être divisée en cinq périodes. De 1792 à 1862, le dollar fut soutenu par un système bimétallique de l’or et de l’argent. Cette période fut suivie par un système monétaire fiduciaire jusqu’en 1879. La nation a tenu un étalon or intégral de 1879 à 1933, puis elle est passée à un étalon or partiel jusqu’en 1971. Enfin, depuis 1971, les États-Unis détiennent de nouveau un étalon monétaire fiduciaire.
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Établissement du système monétaire bimétallique (1792-1862)
Avec la ratification de la Constitution des États-Unis en 1788, le Congrès obtint le pouvoir de développer une devise nationale. Le Coinage Act de 1792 (la loi sur la monnaie de 1792) a non seulement établi la Monnaie des États-Unis mais a aussi fixé le dollar à 24,75 grains d’or pur (1,603773g) et à 371,25 grains d’argent pur (24,0565g). Le Congrès ordonna que les premières pièces devaient comporter des représentations de la liberté et de l’aigle. Ainsi, les premières pièces d’or furent frappées dans les coupures de 10$ Eagles, 5$ Half Eagles et 2,50$ Quarter Eagles. Les pièces d’argent suivirent dans les coupures de Silver dollars, Half dollars et Quarter dollars. Chaque pièce contenait son poids et sa valeur réels en or et en argent.
Les fluctuations mondiales des stocks d’or et d’argent exercèrent une pression importante sur ce système. Comme une abondance d’argent, extrait de l’Amérique Centrale et de l’Amérique du Sud, inonda le marché, les revendeurs de pièces commencèrent à acheter des pièces d’or avec de l’argent, dont la valeur était devenue faible. Plus tard, comme les approvisionnements d’or augmentèrent globalement avec les extractions minières de Californie et d’Australie, les revendeurs de pièces achetèrent des pièces d’argent avec des pièces d’or de faible valeur. Le Congrès ajusta la valeur officielle de l’or et de l’argent par rapport au dollar à plusieurs reprises au cours de cette période. Cependant, les ajustements arrivaient souvent trop tard, après que les revendeurs aient déjà profité du marché des pièces de monnaie.

Abandon de l’étalon or pour financer la guerre civile (1862-1879)
Dans le besoin désespéré de financement de la guerre civile, le Congrès vota le Legal Tender Act en 1862. La monnaie de papier était garantie seulement par la pleine confiance et la réputation des États-Unis et ne pouvait pas être rachetée pour de l’or. Pendant cette période, l’Union imprima 450 millions de dollars de papier-monnaie et l’inflation augmenta de 80%. À la fin de la guerre civile, la dette nationale avait atteint 2,7 milliards de dollars.

En réponse à l’hyperinflation, le Congrès décida de diminuer la masse monétaire en interrompant la production de dollars en argent. Des défaillances bancaires et une dépression économique s’ensuivirent, mais la manœuvre réussit avec succès à freiner l’inflation. Dans l’espoir d’apporter une nouvelle prospérité économique, l’opinion publique se tourna vers un retour à l’étalon or. En 1875, le Congrès adopta le Specie Payment Resumption Act, qui assura qu’avant 1879, tous les billets pourraient être échangés contre de l’or.

Retour de l’étalon or et création de la Réserve Fédérale (1879-1933)
La déflation se poursuivit et continua à faire des gagnants et des perdants à travers les États-Unis. Les banquiers et les personnes dont les économies étaient importantes, dont beaucoup vivaient dans le nord-est des États-Unis, bénéficièrent d’une stabilité économique accrue. Le rachat d’or pour le papier-monnaie signifiait que leur argent et leurs avoirs augmentaient en pouvoir d’achat. Mais pour les agriculteurs et les ouvriers, à savoir ceux qui vivaient dans le sud et l’ouest des États-Unis, une inflation plus faible signifiait des salaires plus bas. Ils durent être obligés de baisser les prix qu’ils facturaient pour les biens et les services, et leurs dettes devinrent de plus en plus difficiles à rembourser. Les agriculteurs luttèrent pour se payer les hypothèques sur leurs terres.
Ceux qui luttaient sous la déflation ainsi que les membres du Parti Démocrate grandirent dans le pouvoir politique et appelèrent à un accroissement de la monnaie d’argent, ce qui augmenterait l’inflation et fournirait un secours financier immédiat à de nombreux américains ayant un faible revenu. En attendant, les républicains promirent le strict respect de l’étalon or comme moyen d’assurer à long terme la croissance économique et la stabilité. Le président républicain William McKinley prévalut et renforça l’étalon or en abandonnant complètement l’utilisation de l’argent dans le cadre de l’évaluation du dollar.
L’étalon or évolua avec la création du système de la Réserve Fédérale en 1913. Cela permit à la Réserve Fédérale d’imprimer du papier monnaie tout en maintenant que 40% de la valeur de la devise serait réservée dans l’or. Bien que cela renforça temporairement le système financier de la nation, cela ne put pas protéger contre l’effondrement du marché boursier de 1929 et la Grande Dépression qui suivit.
Franklin D. Roosevelt s’éloigne de l’étalon or et du système de Bretton Woods (1933-1971)
En 1933, le président Franklin D. Roosevelt utilisa l’autorité exécutive pour rendre illégal pour les citoyens la possession personnelle d’or en dehors des bijoux. Toutes les pièces et les lingots d’or durent être retournés au gouvernement pour une indemnité de 20,67 $ par once. En 1934, un nouveau prix de l’or de 35 $ l’once fut fixé et garanti indéfiniment. Les citoyens ne purent plus échanger le papier monnaie pour de l’or. L’achat d’or à des fins d’investissement fut interdit. L’or ne put seulement être utilisé que dans les transactions avec des gouvernements étrangers. Une réserve d’or nationale fut finalement stockée à Fort Knox dans le Kentucky.
La Réserve Fédérale fut mandatée pour maintenir la stabilité selon le prix de l’or fixé. Pendant cette période, le papier-monnaie américain fournissait une norme fiable pour le commerce international et l’investissement. En 1944, le président Roosevelt travailla, avec l’aide de plusieurs dirigeants à travers le monde, à créer le système de Bretton Woods dans lequel les pays convinrent de limiter l’inflation à pas plus de 1%. Le prix de l’or demeura fixe à 35 $ l’once aux États-Unis jusqu’en 1971.

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Adoption d’un système monétaire fiduciaire (1971-aujourd’hui)
En 1971, lorsque les réserves d’or à Fort Knox diminuèrent en raison des transactions internationales, le président Richard Nixon annonça que les pays étrangers ne pouvaient plus échanger les dollars pour de l’or. Pour aller de l’avant, le papier-monnaie ne fut assuré que par la pleine confiance et la réputation des États-Unis et un système monétaire entièrement fiduciaire fut adopté.
La demande de fonds fédéraux entraîna une inflation à deux chiffres dans les années 80. Certains recommandèrent un retour à l’étalon or pour freiner l’inflation. La Réserve Fédérale, cependant, obtint le soutien du président Ronald Reagan dans ses efforts pour réduire la masse monétaire et pour réduire ainsi l’inflation sans être restreint par le prix de l’or.

En 1985, le Trésor publique des États-Unis commença à vendre des pièces d’or à la population pour la première fois depuis plus de 50 ans. La Monnaie des États-Unis joue actuellement un rôle actif en contribuant à l’approvisionnement de l’or à la disposition des collectionneurs et des investisseurs. Le commerce mondial de l’or, ainsi que le nombre de monnaies et de marchands internationaux, a prospéré ces dernières années. L’achat d’or aux États-Unis est devenu un simple processus commercialisé.
Appel à un retour à l’étalon or, comment définir l’étalon or dans le monde moderne
Depuis 2013, aucun pays dans le monde n’est connu pour tenir l’étalon or. Toutefois, revenir à un étalon or aux États-Unis est un sujet fréquent des débats politiques, alors même que les experts s’efforcent de définir l’étalon or dans le monde moderne.
Le principal argument qui soutient le retour à l’étalon or est son potentiel à tasser l’inflation. Cela est dû au fait que la masse monétaire serait limitée par un approvisionnement d’or mondial en grande partie statique. L’adoption de l’étalon or réduirait probablement les dépenses et la dette publique car le gouvernement américain n’aurait pas la capacité d’imprimer simplement plus de monnaie pour financer ses actions. Certains experts estiment que cela réduirait drastiquement les dépenses inutiles dans tous les domaines du gouvernement, allant des programmes militaires aux programmes sociaux. Ils estiment également que cela assurerait des budgets équilibrés, favoriserait l’épargne chez les citoyens américains et préparerait le terrain pour la croissance économique et à la prospérité à long terme.
En dépit de ses avantages potentiels, les défenseurs se sont efforcés de s’entendre sur un plan réaliste pour le retour à l’étalon or mais ils n’ont pas encore déterminé une définition uniforme de l’étalon or. Certains définissent l’étalon or comme un système où le prix de l’or est autorisé à fluctuer en fonction du marché libre. D’autres estiment que le prix de l’or devra être fixé artificiellement bas ou artificiellement élevé par la Réserve Fédérale afin que l’étalon or soit ré-adoptée à l’échelle nationale. Dans l’économie mondiale d’aujourd’hui, l’adoption de l’étalon or exigerait une coopération non seulement de tous les secteurs du gouvernement, mais aussi des partis politiques et d’un certain nombre de gouvernements d’autres pays.

Beaucoup critiquent l’étalon or parce qu’il n’autorise pas la Réserve Fédérale à augmenter facilement la masse monétaire pendant les récessions, les périodes de guerre ou les autres situations d’urgence.

Pour cette raison, l’étalon or est souvent considéré comme désuet et inflexible par rapport à une avancée technologique sophistiquée et basée sur la recherche de la Réserve Fédérale. La Réserve Fédérale, par exemple, est largement créditée de ses grands efforts de redressement et de restauration du pays à un chômage faible après la Grande Récession début 2007. Certains experts croient aussi que l’approvisionnement d’or et le prix de l’or ne sont pas aussi stables ni fiables que certains le prétendent. Par exemple, le prix de l’or fluctue aujourd’hui quotidiennement et a augmenté de façon spectaculaire ces dernières années, notamment au cours de la Grande Récession. Les opposants font également ressortir des exemples historiques de la façon dont l’étalon or n’a pas empêché la Grande Dépression ni un certain nombre de faillites bancaires.
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